Pourquoi les dents de sabre ont été éteintes

Il est possible que si l’on parle des fameuses “dents de sabre” on imagine le beau Diego, le tigre aux dents de sabre de “l’âge de glace”. S’il est vrai que ce terme est utilisé pour désigner plusieurs espèces de félidés cénozoïques, le plus connu est le Smilodon : connaissez-vous la vie de ces animaux, leurs principales caractéristiques, et surtout, voulez-vous savoir pourquoi ils ont disparu ? Dans GreenEcology nous allons vous présenter ces grands chats et compiler les différentes théories sur les raisons pour lesquelles les dents de sabre ont été éteintes.

Tigre à dents de sabre

“Dents de sabre”, comme nous l’avons dit, est un terme générique pour plusieurs espèces de mammifères caractérisées par la présence de grandes canines qui font saillie des deux côtés de la bouche et qui ont vécu à différents moments du Cénozoïque.

Malgré leur nom, ils ne sont pas apparentés aux tigres que nous connaissons aujourd’hui, mais on les a comparés à eux en raison de leur grande taille (un peu plus petite que les lions). Les dents de sabre appartiennent à la sous-famille des Machairodontinae, tandis que les tigres et lions actuels appartiennent à la sous-famille des Felinae, tous deux de la famille des Felidae. Les macairodontines et les félins ont une origine commune dans la période de l’oligocène supérieur (il y a 23 millions d’années) où le premier félidé connu a vécu : Proailurus.

Cette sous-famille comprend plusieurs genres éteints, dont le populaire Smilodon. Ils doivent leur nom “dents de sabre” à la forme incurvée et allongée, semblable à celle des sabres, de leurs crocs ; homologue à ceux qui possèdent le reste des félins. Smilodon a été caractérisé par le fait d’être le genre avec les plus grands chiens, atteignant jusqu’à 20-26 centimètres chez les mâles et les femelles, dans le cas de l’espèce Smilodon populator. D’autres espèces célèbres sont S. fatalis ou S. gracilis.

Grâce aux fossiles, on a pu déterminer que les dents de sabre habitaient tout le continent américain. On a également estimé qu’ils mesuraient entre 1 et 1,1 mètre de haut et qu’un spécimen pouvait atteindre 300 kilogrammes.

Comment ils utilisaient leurs grosses crocs

Les félins tuent leurs proies par asphyxie en les mordant à la gorge ou au nez pour empêcher le passage de l’air vers les poumons et, seulement lorsque la proie a une petite taille, la morsure se produit sur la tête ou la nuque pour casser les os du crâne ou les vertèbres de la région cervicale.

Cependant, les défenses de dents de sabre étaient susceptibles de se briser si elles étaient utilisées pour mordre le tissu osseux, c’est pourquoi elles se spécialisaient dans les grosses proies (les petites proies comportaient un plus grand risque de frapper leurs os et de les briser). Il est rare de penser qu’en dépit de la grande taille de ces structures, elles ont rendu la morsure de dent de sabre moins puissante. Étonnamment, l’efficacité résidait dans l’angle qu’ils pouvaient atteindre en ouvrant la mâchoire, atteignant jusqu’à 120º d’ouverture (le lion actuel atteint 65º).

Contrairement aux félins, les macairodontines ne cherchaient pas à tuer leurs proies par asphyxie (ce qui représenterait une dépense énergétique importante compte tenu de la nécessité d’immobiliser la proie et de maintenir la morsure jusqu’à sa mort asphyxiée). La théorie la plus répandue sur l’utilité de ces grosses défenses dans les dents de sabre était la chasse des grosses proies par le bas pour attraper la gorge et la trancher. Les défenses courbes et très tranchantes ont pénétré la victime en la neutralisant beaucoup plus rapidement que par asphyxie. Certains spécimens avaient même les bords des défenses sciées de sorte que la coupe produisait une incision plus rapide et plus propre, ce qui réduisait le coût énergétique produit pendant la chasse et les risques possibles posés par la proie (coups de pied, encoches). Ceci met en évidence le rôle des canines, celui de la déchirure, une fonction qui s’accroît lorsque le barrage est tenu et immobilisé au sol. D’autre part, on pense qu’en plus de bloquer leur flux respiratoire, ces chiens coupent les principaux vaisseaux sanguins qui transportent le sang au cerveau, ce qui fait perdre conscience à la proie avant de mourir, cessant ainsi de représenter une menace.

Si la proie s’échappait avant d’être immobilisée, elle saignerait rapidement de la morsure. En conséquence, il meurt et les dents du sabre peuvent le récupérer plus tard.

Pourquoi les dents de sabre se sont éteintes – Comment ils ont utilisé leur Big Fang

Autres caractéristiques des dents de sabre

Par rapport aux félins actuels, les dents du sabre présentaient d’autres caractéristiques telles que :

Ils n’étaient pas de grands coureurs à cause de leur constitution corpulente et de la longueur de leur queue, seulement 35 centimètres de long, ce qui chez les félins existants est long et sert à maintenir l’équilibre pendant la course.

Ils avaient un odorat beaucoup plus développé.

Ils avaient un petit cerveau.

Ses membres étaient très musclés et puissants.

Des griffes rétractables, une qualité qu’ils partagent avec les chats, mais pas avec les tigres et les lions.

Ils vivaient en troupeaux. On pense qu’ils s’occupaient de membres blessés ou malades.

L’extinction des dents de sabre

Le genre Smilodon a réduit au silence son rugissement à la fin du Pléistocène, la dernière ère glaciaire du Quaternaire, c’est-à-dire que les dents de sabre ont disparu il y a 12 000-10 000 ans.

Il y a eu des changements environnementaux et climatiques draconiens qui pourraient entraîner une cascade de conséquences dans la chaîne alimentaire des dents de sabre. L’une de ces conséquences a été que la distribution des grosses proies est devenue beaucoup plus errante (en 5000 ans, il y a eu une augmentation de température de plus de 6 degrés, ce qui pourrait influencer négativement la distribution), rendant difficile la chasse aux dents du sabre.

Ces changements climatiques ont provoqué le retrait des glaciers, ainsi que le changement des saisons et l’augmentation des précipitations, qui ont influencé et modifié les écosystèmes locaux. Cependant, le smilodon avait survécu à d’autres périodes glaciaires auparavant, de sorte qu’il devait y avoir un facteur supplémentaire qui le différenciait des événements climatiques précédents, tels que les changements de température et de végétation. Ces derniers ont changé d’une manière qui a rendu plus difficile pour les félins de traquer leurs proies et de coexister avec d’autres prédateurs. Ainsi, la compétition entre les différentes espèces de carnivores était très violente.

A tout cela s’ajoute l’arrivée des premiers hominidés sur le continent américain, où les dents de sabre sont distribuées. Les humains peuvent avoir contribué à son extinction en chassant de grands mammifères (comme les mammouths, les mastodontes, les orignaux ou les bisons) qui étaient des proies courantes des dents de sabre.

Enfin, lors des changements climatiques les plus abrupts à la fin du Quaternaire, les écosystèmes n’ont pas été en mesure d’accueillir et de maintenir toute la diversité des grands prédateurs de sorte que des espèces moins spécialisées et moins flexibles ont augmenté leurs possibilités.

Pourquoi les dents de sabre ont été éteintes – L’extinction des dents de sabre

Une nouvelle avancée sur son extinction

En se basant sur la section précédente, nous pouvons dire que l’extinction des dents de sabre a pu se produire, largement, par la pénurie de proies due au changement climatique et à la compétition avec d’autres prédateurs. Les scientifiques de l’Université Vanderbilt ont développé des recherches qui pourraient aider à clarifier ce fait1.

L’étude en question analyse les restes fossilisés à l’aide d’une technique appelée ” analyse de micro usure de la texture dentaire ” (mise au point par Peter Ungar, coauteur de l’étude, Université de l’Arkansas). La directrice de l’étude, Larisa DeSantis, indique que dans les situations où la nourriture est rare, les félins d’aujourd’hui consomment une plus grande part du cadavre de la proie, y compris ses os. Lorsque cela se produit, les dents ont des sillons larges et profonds, contrairement à celles qui n’ont mâché que de la viande, qui présentent de petites marques parallèles.

L’analyse a révélé que les dents du sabre présentaient une usure similaire à celle du lion d’Afrique d’aujourd’hui, qui mâche certains os lorsqu’il mange. Cependant, l’analyse suggère que la proportion de cadavres qu’ils consomment diminue vers la fin de leur existence.

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Références et références

DeSantis LRG, Schubert BW, Scott JR, Ungar PS (2012) Implications of Diet for the Extinction of Saber-Tooth Cats and American Lions. PLoS ONE 7(12) : e52453. https://doi.org/10.1371/journal.pone.0052453

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